Panoramica sul mondo di TeX e LaTeX

Molte persone che scoprono LaTeX dopo anni di combattimento con word procesor e vari sistemi di pubblicazione elettronica, restano stupiti nello scoprire che TeX era disponibile già da 25 anni e loro non ne avevano mai sentito parlare. Non si tratta di una cospirazione, ma solo di un segreto ben conservato e noto solo a pochi milioni di persone, come disse un utente anonimo.

In origine Donald Knuth realizzò TeX per comporre testo in notazione matematica per la seconda edizione del suo capolavoro "The Art of Computer Programming", e ancora resta quasi l'unico programma di tipocomposizione ad integrare un formattatore matematico totalmente automatico, realizzato proprio nella maniera in cui lo desiderano i matematici. TeX, però, è qualcosa di più che semplice matematica: è un sistema programmabile di composizione tipografica che può essere pressoché usato per ogni esigenza di formattazione, e LaTeX l'ha reso utilizzabile praticamente da chiunque.

Knuth rese generosamente l'intero sistema di pubblico dominio e pertanto per molti anni non vi fu alcun genere di pubblicità commerciale che avesse potuto far notare TeX al di fuori dell'ambito tecnico. Oggiogiorno, tuttavia, vi sono molte compagnie che commercializzano TeX o servizi annessi, dozzine di editori accettano documenti LaTeX da pubblicare, e centinaia di migliaia di utenti utilizzano LaTeX per milioni di documenti.

Occasionalmente si crea confusione tra i nuovi arrivati per quanto riguarda i due prodotti principali, TeX e LaTeX:

Luoghi comuni e leggende metropolitane

Naturalmente, in tutti questi anni sono si sono creati diversi luoghi comuni e leggende metropolitane riguardo a LaTeX, spesso diffusi da persone che dovrebbero conoscerlo meglio. Così, giusto per chiarire ogni potenziale incomprensione...


Leggenda: LaTeX ha solo un carattere (font)

La maggior parte dei sistemi LaTeX può utilizzare, tra gli altri, ogni font di tipo OpenType, TrueType, Adobe (PostScript) Tipo 1 o Tipo 3, METAFONT. Questo è più di quanto offerto della maggior parte degli altri sistemi di composizione tipografica conosciuti. Il font standard di LaTeX è il Computer Modern, non il Times Roman, quindi alcune persone restano turbate poiché appare diverso. La ragione per cui i caratteri appaiono in quel modo è che la forma dei font è differente.

Leggenda: LaTeX è un software per Unix

Si sente anche dire dalla gente che LaTeX è un software per Windows, LaTeX è un software per Mac, etc... fino alla nausea. I sistemi TeX funzionano sulla maggior parte dei computer attualmente in uso, partendo da alcuni dei maggiori supercomputer per arrivare fino ai palmari. Ciò comprende i PC Windows, Linux, i Mac, e tutti i sistemi Unix. Se state usando qualcosa sul quale TeX non gira, si tratterà o di un apparecchio estremamente nuovo oppure estremamente vecchio o decisamente sconosciuto.

Leggenda: LaTeX è obsoleto

Proprio il contrario. È costantemente in via di sviluppo, con nuove caratteristiche che vengono aggiunte all'archivio CTAN quasi ogni settimana. È indiscutibilmente più aggiornato della maggior parte degli altri sistemi tipografici: LaTeX ebbe l'euro (€) prima di ogni altro, ebbe la composizione Inuktitut prima che gli Inuit ottenne la propria provincia in Canada e tuttora realizza la notazione matematica migliore di ogni altro sistema.

Leggenda: LaTeX non è WYSIWYG (What You See Is What You Get - Quello che vedi su schermo è quello che ottieni su carta)

Semplicemente falso. La visualizzazione di anteprima del documento disponibile nei sistemi TeX è la miglior WYSIWYG rispetto a qualunque altro word-processor o sistema di pubblicazione elettronica. Le critiche si riferiscono al fatto che il visualizzatore tipografico di LaTeX non è sincronizzato con la finestra di modifica del documento; mentre questo fatto è vero per molte versioni di TeX, esistono alcune versioni sincronizzate.

Leggenda: LaTeX è troppo difficile

Questa frase si è sentita dire da fisici in grado di dividere gli atomi, da matematici che sanno spiegare il perché dell'esistenza di pigreco, da uomini d'affari che sanno leggere un foglio di bilancio, da storici che hanno compreso la politica bizantina, da bibliotecari in grado di comprendere LoC e MARC e da linguisti che sanno decifrare la scrittura "lineare B". La maggior parte delle persone comprende LaTeX più o meno in 20 minuti. Non è una materia spaziale (o, se anche lo fosse, conosco un certo numero di scienziati aerospaziali disoccupati che la potrebbero insegnare).

Leggenda: LaTeX è solo per scienziati e matematici

Nient'affatto. Sebbene sia cresciuto nei campi della matematica e dell'informatica, due delle sue maggiori aree di espansione sono quella umanistica e quella del business, specie da quando ha preso piede XML che ha portato nuove richieste in ambito di tipocomposizione automatica.


(tradotto e adattato dall'articolo "In my opinion" di Peter Flynn del N°1 di The PracTeX Journal, anno 2005.)

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